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Cuatro rutas sustentables en envasado de alimentos para mascotas

Cada vez m√°s los consumidores buscan envases sustentables para los alimentos de sus mascotas, pero los envasadores saben que ello no es f√°cil. ¬ŅEs mejor reutilizar, compostar, reciclar mec√°nicamente, o quiz√°s en el futuro, reciclar qu√≠micamente? Veamos.

Las recetas crudas liofilizadas de Open Farms Pet Foods utilizan envases duraderos y reutilizables alojados a través de la plataforma Loop de TerraCycle.
Las recetas crudas liofilizadas de Open Farms Pet Foods utilizan envases duraderos y reutilizables alojados a través de la plataforma Loop de TerraCycle.

Por Jean Thilmany

La industria de alimentos para mascotas produce un estimado de 300 millones de libras de alimentos y bolsas de golosinas al a√Īo solo en Estados Unidos, y √ļnicamente alrededor de 1 % de ese empaque tiene una soluci√≥n al final de su vida √ļtil que no incluye el vertedero. Esto es seg√ļn Pet Sustainability Coalition (PSC), una organizaci√≥n sin fines de lucro que busca promover las pr√°cticas ambientales en la industria de las mascotas.

Los envases de alimentos para animales dom√©sticos son particularmente propensos a generar desechos pl√°sticos porque los productores tienen dificultades para encontrar materiales que aseguren una vida √ļtil prolongada y cumplan con los est√°ndares de calidad alimentaria. El pl√°stico es atractivo en la industria porque el material es capaz de soportar los pesos pesados ‚Äč‚Äčen los que se venden los alimentos para mascotas, explica Peter Hjemdahl, cofundador de rePurpose Global, un programa de acci√≥n pl√°stica que permite la compra de cr√©ditos de carbono.

Un factor que dificulta los envases ecol√≥gicos es el comportamiento del consumidor: los due√Īos de mascotas aprecian la comodidad de tirar los envases a la basura. Otros desaf√≠os incluyen la falta de recicladores y los grandes y costosos cambios log√≠sticos que ser√≠an necesarios para pasar a un modelo de reciclaje o reutilizaci√≥n, agrega Hjemdahl.

La composici√≥n de los envases entre marcas tambi√©n es muy variable, otro desaf√≠o de reciclaje. ‚ÄúEs un verdadero reto encontrar opciones de empaque que no est√©n basadas en pl√°stico‚ÄĚ, dice Hjemdahl. ‚ÄúHay muchos empaques de papel, pero incluyen un liner de pl√°stico‚ÄĚ.

En mayo, rePurpose Global anunció asociaciones con 20 empresas de alimentos para mascotas en Estados Unidos, Canadá y Nueva Zelanda para reducir los plásticos en sus envases y cadenas de suministro y financiar los proyectos de residuos de rePurpose Global. Las marcas, que incluyen Earth Animal, Nature's Logic y Right Right Pets, ya han recuperado 2.000 toneladas de desechos plásticos, el equivalente a 111 millones de botellas de plástico o 1.000 millones de bolsas de plástico, dice Hjemdahl.

El anuncio de rePurpose Global se produce inmediatamente despu√©s de una encuesta realizada por el grupo de empaques y papel Mondi, que mostr√≥ que los due√Īos de mascotas est√°n prestando cada vez m√°s atenci√≥n al medio ambiente en las bolsas, cajas y envases llenos de comida de Fido. De los 751 compradores de alimentos para mascotas encuestados en 2021, el 74% dijo que preferir√≠a alimentos para mascotas empacados en bolsas y recipientes sostenibles. Adem√°s, 45 % de los compradores dijo que los envases 100 % reciclables tienen el impacto m√°s favorable, seguidos de cerca por los ‚Äúfabricados a partir de desechos posconsumo‚ÄĚ, con un 32 %. Un poco m√°s de 25 % de los compradores prefieren los envases compostables, dice Bill Kuecker, vicepresidente de marketing de Mondi Consumer Packaging en Am√©rica del Norte.

Los envasadores y los fabricantes de envases de alimentos para mascotas generalmente están de acuerdo en las cuatro formas principales en que los productos de la industria podrían envasarse de manera más sostenible. Los envases que son reutilizables, compostables, reciclables mecánicamente (tradicional) o reciclables químicamente (avanzado) constituyen los cuatro caminos más ecológicos en el envasado de alimentos para mascotas. Los veremos todos, comenzando con los reutilizables.

Reutilizando/rellenando envases vacíos

Es probable que los consumidores adopten un método de empaque ambientalmente consciente que priorice la conveniencia, dice Hjemdahl. Algunos programas de empaques y bolsas actualmente en vigor o que se están poniendo a prueba piden a los compradores que devuelvan los envases reciclables a las tiendas de mascotas, donde se recogen y se envían a los recicladores.

Pero Hjemdahl propone otra opci√≥n: ‚ÄúCambiar de la estrategia de un solo uso a la de entrega de leche, en la que le env√≠an la leche, toman los contenedores vac√≠os, los esterilizan y los reutilizan, y luego vuelven a hacer lo mismo la pr√≥xima semana‚ÄĚ, dice.

Pero pasa a enumerar los dos grandes inconvenientes de la reutilización. Es un gran ajuste para los consumidores. Además, las cadenas de suministro para la limpieza y reutilización de los contenedores deberían establecerse desde cero.

Sin embargo, una marca de alimentos para mascotas, Open Farm Pet Food, ha estado incursionando recientemente en la plataforma de compras circular del modelo de reutilización Loop.

A trav√©s de la plataforma Loop de TerraCycle, de tres a√Īos de edad, las marcas participantes ofrecen sus productos en envases reutilizables. Luego, los clientes dejan los contenedores vac√≠os en los sitios de entrega designados dentro de las tiendas. Loop recoge los contenedores vac√≠os, los limpia y los vuelve a llenar, luego los pone a la venta en una ubicaci√≥n participante.

Las recetas crudas liofilizadas de Open Farms Pet Foods utilizan envases duraderos y reutilizables alojados a través de la plataforma Loop de TerraCycle.Las recetas crudas liofilizadas de Open Farms Pet Foods utilizan envases duraderos y reutilizables alojados a través de la plataforma Loop de TerraCycle.

‚ÄúLa sustentabilidad es el n√ļcleo de todo lo que hacemos en Open Farm a medida que continuamos con nuestro compromiso de elevar el nivel cuando se trata de alimentar a nuestras mascotas y cuidar nuestro planeta‚ÄĚ, dijo Isaac Langleben, cofundador y director ejecutivo de Open Farm, en un comunicado de prensa al unirse a Loop. ‚ÄúUnirse a Loop es un pr√≥ximo paso importante para reducir nuestro impacto ambiental y es la manera perfecta de ofrecer a los consumidores una opci√≥n libre de desperdicios‚ÄĚ.

Open Farm dice que sus contenedores reutilizables para las dos recetas crudas liofilizadas son las √ļnicas recetas alojadas a trav√©s de Loop en este momento. Sin embargo, la empresa espera poder ofrecer alg√ļn d√≠a toda su gama de productos en envases reutilizables.

‚ÄúEste es solo el comienzo de un esfuerzo de sustentabilidad m√°s grande del que esperamos ser parte en Open Farm‚ÄĚ, dijo la compa√Ī√≠a a Packaging World.

El reciclaje mec√°nico se beneficia de los monomateriales

¬ŅTal vez a los consumidores les resulte conveniente devolver sus envases usados ‚Äč‚Äčpara reciclarlos mientras recogen un nuevo suministro de alimentos para mascotas? Para averiguarlo, PSC llev√≥ a cabo un piloto de cinco meses desde agosto de 2020 hasta febrero de 2021 llamado Flex Forward. El estudio analiz√≥ la viabilidad de la recolecci√≥n en la tienda de alimentos para mascotas de pl√°stico multimaterial y envases de golosinas para el reciclaje mec√°nico. El estudio encontr√≥ que los due√Īos de mascotas realmente quieren reciclar las bolsas de comida de sus mascotas, aunque les resulta dif√≠cil descubrir c√≥mo hacerlo, dice Caitlyn Dudas, directora ejecutiva de PSC.

Mondi Empaques Para Mascotas MonomaterialesFoto cortesía Mondi

Casi todas las bolsas de alimentos para mascotas se fabrican coextruyendo y laminando varias capas de pel√≠cula de pl√°stico en una estructura intercalada de varias capas. Cada capa tiene un prop√≥sito funcional diferente y "es casi imposible separar las capas entre s√≠ con el estado actual de la tecnolog√≠a de reciclaje [mec√°nica]", seg√ļn el informe.

Otro factor que frena a la industria es que el costo del reciclaje suele ser mayor que el valor de los materiales en el empaque. Tambi√©n est√° en cuesti√≥n la dif√≠cil b√ļsqueda de un socio de distribuci√≥n que pueda llevar las bolsas desde los lugares de entrega en las tiendas de mascotas hasta las instalaciones de reciclaje, seg√ļn PSC. Incluso encontrar instalaciones de reciclaje adecuadas para el programa piloto Flex Forward fue un desaf√≠o, dice Dudas.

Ya existen algunos programas de devoluci√≥n por reciclaje de empaques de alimentos para mascotas, dice Dudas. Un pu√Īado de marcas ha establecido opciones de reciclaje a trav√©s de TerraCycle, una empresa que desarrolla soluciones de reciclaje para aquellos flujos de desechos que normalmente no son reciclables en la acera. El empaque puede enviarse por correo a TerraCycle o dejarse en un establecimiento minorista dentro del programa, que luego lo env√≠a por correo para su reciclaje.

Alternativamente, algunos fabricantes de bolsas han comenzado a ofrecer bolsas de un solo material "listas para reciclar" que son reciclables en un flujo de polietileno, recolectadas en los puntos de entrega de las tiendas. Hasta la fecha, las bolsas listas para reciclar representan solo un porcentaje de un dígito del mercado de empaques de alimentos y golosinas para mascotas, comparte Dudas.

El programa piloto Flex Forward se ejecut√≥ durante cinco meses, un mes m√°s r√°pido de lo planeado debido a su √©xito, en 127 tiendas de mascotas de Estados Unidos. Las bolsas multimaterial y monomaterial se reciclaron mec√°nicamente en Earth Plastics. La empresa de Pensilvania tiene una larga experiencia en el reciclaje de envases de alimentos para mascotas posindustriales, seg√ļn el informe Flex Forward.

Durante el piloto, PSC aprendi√≥ algunas lecciones valiosas. La lecci√≥n "desde el principio": no ponga etiquetas adhesivas de papel en los envases reciclables. Los l√≠deres del piloto pidieron a las tiendas que pusieran estas pegatinas en las bolsas devueltas, para que pudieran rastrear de d√≥nde ven√≠an las bolsas. Pero ‚Äúel uso de pegatinas de papel en cada bolsa aument√≥ la contaminaci√≥n en el flujo de desechos porque el papel no deber√≠a ingresar al flujo de reciclaje de pl√°sticos‚ÄĚ, se√Īal√≥ el informe.

En general, las tiendas participantes vieron una tasa de devoluci√≥n semanal de alrededor del 5% al ‚Äč‚Äč10% en todos los empaques vendidos. PSC originalmente esperaba que tomara alrededor de seis meses recolectar 5.000 lb de alimentos para mascotas y empaques de golosinas. La bolsa promedio de alimentos o golosinas pesa 1.6 oz. Pero tom√≥ solo cinco meses recolectar 8.356 lb de empaque, superando con creces el cronograma estimado, seg√ļn el informe. Y eso fue durante la pandemia del COVID-19, cuando las tiendas vieron mucho menos tr√°fico peatonal de lo habitual, dice Dudas.

Un gran inconveniente de la recolección en la tienda es la falta de recicladores de envases de alimentos para mascotas. PSC descubrió que el envío de empaques de varios minoristas a Pensilvania era costoso y no podía sostenerse a largo plazo.

‚ÄúNo es lo mejor para la industria de las mascotas, ni para el planeta, continuar recolectando materiales si no se puede encontrar una soluci√≥n m√°s sustentable para los vertederos‚ÄĚ, se√Īala el informe.

Dudas dice que PSC ahora llevará a cabo pruebas de reciclaje para encontrar el método de reciclaje más fácil, más efectivo y de menor costo, ya sea reciclaje mecánico o químico.

Con el reciclaje mecánico, los desechos plásticos se convierten en una materia prima secundaria sin cambiar significativamente la estructura química de los plásticos. Los procesos mecánicos incluyen la clasificación, la trituración y la fusión.

Los ejemplos incluyen el empaque reciclable RetortPouch recientemente presentado por Mondi para alimentos h√ļmedos para mascotas. La bolsa de alta barrera puede reemplazar el empaque complejo multimaterial y no reciclable, ofreciendo una soluci√≥n que puede soportar altas temperaturas, proteger el producto y proporcionar una excelente vida √ļtil al tiempo que reduce el desperdicio de alimentos, dice Kuecker, de Mondi.

Los alimentos h√ļmedos o semih√ļmedos que se tratan t√©rmicamente en recipientes de retorta con vapor o agua caliente para lograr la esterilizaci√≥n comercial se envasan en bolsas de retorta. Mondi ha reemplazado el aluminio que normalmente se utiliza para las bolsas de retorta con una pel√≠cula reciclable de alta barrera. El nuevo empaque monomaterial es completamente reciclable, dice Kuecker.

Mondi también presentó su FlexiBag Recyclable para alimentos secos para mascotas, que es una solución de empaque reciclable, de alta barrera y que se puede volver a cerrar y que limita los olores, protege el producto y es reciclable. Hechas de un solo material plástico, las bolsas ya son utilizadas por varias marcas líderes de alimentos para mascotas, agrega Kuecker.

Una de esas marcas que utiliza este formato de empaque es #Wolf of Wilderness‚ÄĚ, una marca propia del minorista alem√°n de art√≠culos para mascotas en l√≠nea zooplus AG. Mondi est√° suministrando a la marca un material de bobina prefabricado FlexiBag Recyclable y BarrierPack Recyclable form-fill-seal (F/F/S), ambos certificados como reciclables por el Instituto cyclos HTP, que se especializa en la clasificaci√≥n, evaluaci√≥n y certificaci√≥n de reciclabilidad de los envases.

 En la aplicaci√≥n Wolf of Wilderness, los materiales de la bolsa brindan todas las propiedades de barrera necesarias para proteger contra la transmisi√≥n no deseada de humedad, ox√≠geno y olores, con una apariencia y sensaci√≥n de primera calidad, sin dejar de estar certificada como reciclable.En la aplicaci√≥n Wolf of Wilderness, los materiales de la bolsa brindan todas las propiedades de barrera necesarias para proteger contra la transmisi√≥n no deseada de humedad, ox√≠geno y olores, con una apariencia y sensaci√≥n de primera calidad, sin dejar de estar certificada como reciclable.Foto cortes√≠a Mondi

‚ÄúEl √©xito de ‚ÄėWolf of Wilderness‚Äô muestra que estamos al tanto de los alimentos apropiados para su especie, convenientes y de alta calidad que aman a los perros. Es por eso que Mera Tiernahrung, que ha contribuido a nuestro √©xito durante a√Īos, fabrica la comida para perros. Como consecuencia, solo consideramos una soluci√≥n sustentable y de alta calidad para empacar los nuevos sabores‚ÄĚ, dijo Dominik Mayer, gerente s√©nior de productos de Wolf of Wilderness en zooplus cuando se le pregunt√≥ sobre el proyecto a fines de 2020.

Finalmente, varias marcas est√°n optando por aumentar los programas de sustentabilidad, como aquellos que apuntan a usar m√°s materiales listos para reciclar, al redise√Īar sus empaques para reducir el volumen de materias primas utilizadas en los empaques en t√©rminos de tama√Īo, peso y grosor. Los dise√Īos de empaque m√°s peque√Īos, por ejemplo, reducen el espacio necesario para el transporte y pueden reducir las emisiones de CO2 a trav√©s de una reducci√≥n del 20% al 30% en el peso total del transporte, dice Dudas de PCS.

Esos n√ļmeros de emisi√≥n se ver√≠an afectados por dise√Īos de empaques espec√≠ficos y cu√°nto se elimin√≥ el redise√Īo de materiales, agrega.

El reciclaje químico es prometedor

El reciclaje químico, a veces llamado reciclaje avanzado, es un término amplio que incorpora muchas tecnologías diferentes, aunque cada una de ellas convierte los desechos plásticos en productos químicos al convertirlos dentro de los plásticos en materias primas que se pueden usar para otros procesos de este tipo, incluida la creación de nuevos productos.

‚ÄúEstas tecnolog√≠as son nuevas y emergentes. Tienden a ser costosas, y actualmente no hay mucho a una escala lo suficientemente grande como para manejar los desechos en la escala de toda la industria de mascotas‚ÄĚ, se√Īala el informe de Flex Forward.

Un ejemplo de un esfuerzo de reciclaje qu√≠mico en la industria de alimentos para mascotas es una asociaci√≥n de Mars con SABIC y Huhtamaki para investigar cu√°l es la mejor manera de desarrollar una soluci√≥n de empaque flexible que incorpore materiales reciclados avanzados. A trav√©s de pruebas y una asociaci√≥n de marca con el fabricante de comida para gatos Sheba, la compa√Ī√≠a pudo lanzar una bolsa de comida h√ļmeda para mascotas al mercado europeo que contiene polipropileno apto para alimentos hecho de desechos reciclados posconsumo, procesado por la soluci√≥n Trucircle de SABIC y convertido en una pel√≠cula por Huhtamaki.

La bolsa para alimento h√ļmedo para mascotas de la marca Sheeba de Mars se lanz√≥ en el mercado europeo y contiene polipropileno apto para alimentos fabricado a partir de residuos reciclados posconsumo, procesado por la soluci√≥n Trucircle de SABIC y convertido en una pel√≠cula por Huhtamaki.La bolsa para alimento h√ļmedo para mascotas de la marca Sheeba de Mars se lanz√≥ en el mercado europeo y contiene polipropileno apto para alimentos fabricado a partir de residuos reciclados posconsumo, procesado por la soluci√≥n Trucircle de SABIC y convertido en una pel√≠cula por Huhtamaki.

‚ÄúEsto no solo nos ayuda en nuestro viaje para lograr un contenido reciclado promedio del 30 % en nuestros envases de pl√°stico y reducir nuestro uso de pl√°stico virgen en un 25 %, sino que tambi√©n demuestra que la inclusi√≥n de materiales reciclados avanzados es posible, incluso con los m√°s dif√≠ciles de procesos de empaque que involucran altas temperaturas y presiones‚ÄĚ, dijo Allison Lin, vicepresidenta global de sostenibilidad de empaques de Mars, a Packaging World en mayo.

Las bolsas compostables se descomponen naturalmente con el tiempo

Otros fabricantes de alimentos para mascotas están considerando cómo evitar los envases de plástico en primer lugar. Tomemos el ejemplo de The Everlasting Pet Company, fundada en 2022, que fabrica golosinas orgánicas para perros empacadas en bolsas compostables que se parecen un poco a las bolsas de papel marrón que usan los humanos para llevar sus propias golosinas. El etiquetado también está impreso en papel compostable.

‚ÄúAl igual que muchas nuevas empresas, Everlasting se fund√≥ por frustraci√≥n personal‚ÄĚ, dice Peter Andruszkiewic, cofundador de la empresa.

Cuando se convirti√≥ en due√Īo de un perro hace dos a√Īos, Andruszkiewic tuvo problemas para encontrar golosinas org√°nicas y envasadas de manera sustentable para su perra, Millie. ‚ÄúLas opciones disponibles eran envases de un solo uso y de baja calidad‚ÄĚ, dice.

En respuesta, investigó la fabricación y el envasado de su propio producto. Desde el principio, planeó utilizar envases renovables o reciclables.

Las golosinas para perros de Everlasting Pet Company están empacadas en una bolsa de papel, con el liner como una película laminada compostable.Las golosinas para perros de Everlasting Pet Company están empacadas en una bolsa de papel, con el liner como una película laminada compostable.

Mientras compraba envases para las golosinas para perros de la empresa, Andruszkiewic dice que pronto descubri√≥ algunas de las razones por las que los envases sustentables est√°n infrautilizados en el mercado. ‚ÄúUna gran parte de esto es que los envases de consumo son m√°s caros que las alternativas. En las golosinas para mascotas, espec√≠ficamente, vemos un aumento dram√°tico en las bolsas. Son convenientes‚ÄĚ, dice. ‚ÄúPara nosotros, como empresa emergente, fue un desaf√≠o encontrar un proveedor que proporcionara envases duraderos pero totalmente compostables a un precio que pudi√©ramos pagar‚ÄĚ.

Las bolsas en las que aterriz√≥ Everlasting Pet Company est√°n hechas de papel y el revestimiento es una pel√≠cula laminada compostable. Andruszkiewic estima que el costo de las bolsas compostables de la compa√Ī√≠a es aproximadamente un 30 % m√°s alto por unidad que las bolsas de uso m√°s tradicional. Para ayudar con esos costos, Everlasting vende empaques m√°s grandes de golosinas para perros en comparaci√≥n con marcas similares. ‚ÄúEntonces puede cobrar una tarifa m√°s alta, y ese costo se absorbe en una base m√°s grande de onzas‚ÄĚ, dice.

La industria de alimentos para mascotas a√ļn debe superar una serie de obst√°culos antes de que los envases sustentables se conviertan en la norma cotidiana.

Pero est√° claro que a los due√Īos de mascotas les resultar√° m√°s f√°cil encontrar opciones de envasado sustentable para la comida de sus animales que en el pasado. La sustentabilidad no vendr√° a trav√©s de un solo m√©todo, sino a trav√©s de combinaciones optimizadas de las opciones descritas aqu√≠, resume Hjemdahl de rePurpose Global.

‚ÄúNo hemos encontrado una panacea de una sola cosa que pueda reemplazar el pl√°stico. Entonces, el pl√°stico estar√° en nuestras vidas durante muchas d√©cadas‚ÄĚ, dice. ‚ÄúLo importante ahora es c√≥mo lo tratamos a trav√©s del reciclaje, el refill y otros m√©todos mientras tratamos de encontrar otros productos que puedan reemplazarlo‚ÄĚ.