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Es un mundo material, Parte I: Cómo los materiales alternativos pueden abordar el problema de los plásticos

¬ŅQu√© tienen en com√ļn las c√°scaras de langostinos, c√°scaras de nueces, c√°scaras de pl√°tano y residuos de pl√°stico? Todos est√°n siendo probados para su uso en envases como alternativa al pl√°stico.

Howard Wright, Equator Design.
Howard Wright es director sénior de creatividad y estrategia, UKL & IE, para Equator Design.

El uso excesivo de pl√°sticos es actualmente el dilema m√°s urgente de la industria del envasado. Y uno en el que muchos en el mundo de los bienes de consumo en r√°pido movimiento a√ļn son reacios a abordar. ¬ŅPor qu√©? Bueno, algunos productores y minoristas ven la eliminaci√≥n de los pl√°sticos como un objetivo final, un problema que debe resolverse en las pr√≥ximas d√©cadas. Sin embargo, un n√ļmero cada vez mayor de consumidores considera que la escala del uso de los pl√°sticos ya ha alcanzado un punto cr√≠tico, ya que los pl√°sticos se vuelven omnipresentes en nuestros entornos naturales, afectan a nuestras v√≠as fluviales y oc√©anos, y causan un impacto devastador en los mam√≠feros marinos y en los peces.En respuesta a la creciente presi√≥n p√ļblica, el gobierno del Reino Unido se ha comprometido a eliminar por completo los desechos pl√°sticos, pero no hasta su a√Īo objetivo 2042. Considerando que 8 millones de toneladas m√©tricas de pl√°stico ingresan al oc√©ano cada a√Īo, para algunos, ese periodo de 23 a√Īos no parece ser lo suficientemente pronto.

Liderar el camino en empaques ambientalmente responsables tambi√©n tiene un buen sentido comercial, ya que los compradores est√°n votando con sus billeteras. Un estudio reciente indica que ocho de cada 10 mayores de 50 a√Īos en el Reino Unido creen que se debe hacer mucho m√°s por lanzar materiales de envase m√°s respetuosos con el medio ambiente, y 92% expres√≥ su preferencia por empaques de cart√≥n versus de pl√°stico.

Para ponerse en el lado correcto de los compradores de todas las edades, los productores y minoristas deben estar un paso por delante del gobierno, invirtiendo en investigación y desarrollo, y trabajando con la industria de empaque para desarrollar materiales de empaque alternativos.

Sin embargo, la letra peque√Īa aqu√≠ es que puede que no exista un producto que sea la panacea para todas las empresas. El pl√°stico se ha generalizado porque es un material ideal para empacar de muchas maneras. Es ligero, por lo que requiere menos combustible para el transporte. Desde hace tiempo muchas botellas de vidrio fueron intercambiadas por pl√°stico por este motivo. El pl√°stico tambi√©n es incre√≠blemente flexible y se puede moldear en pr√°cticamente cualquier tipo de recipiente para contener de manera segura y efectiva casi cualquier tipo de producto, adem√°s de ser m√°s resistente que materiales como el vidrio o el cart√≥n. Adem√°s, cuando los pl√°sticos se procesan en equipos como una impresora, se pueden correr a velocidades extremadamente altas.

Hay muchas opciones en desarrollo

El ingenio humano prevalecer√° pero, como dije anteriormente, no es necesario que exista un material que pueda reemplazar los pl√°sticos. De hecho, varias compa√Ī√≠as est√°n probando e implementando materiales de empaque alternativos con credenciales ambientales serias. Las iniciativas inspiradoras de estas compa√Ī√≠as no se pasar√°n por alto, ya que se les acreditar√° como l√≠deres en ciencia de materiales y, como resultado, obtendr√°n una mayor participaci√≥n de mercado y obtendr√°n un retorno de la inversi√≥n digno en el negocio.

C√°scaras de nueces: desde 2010, las empresas europeas como la de chocolates Ferrero han estado ayudando a subvencionar proyectos de investigaci√≥n y desarrollo en torno a alternativas al papel hechas de nueces. Si bien la investigaci√≥n sobre pol√≠meros derivados de subproductos de nueces, incluidas c√°scaras de avellanas, pistachos y anacardos, contin√ļa, ha habido bastante entusiasmo sobre el potencial de las nueces para ayudar a resolver nuestro problema de desperdicio. El objetivo es utilizar el pol√≠mero de subproducto de la nuez para rellenar la capa media del papel, que generalmente se rellena con fibras secundarias y pulpa de madera. Si los equipos de I + D pueden desarrollar el material deseado para trabajar a gran escala y fabricar suficientes envases a base de nueces para envolver los chocolates que contienen nueces, eso constituir√≠a un triunfo de los envases. El proyecto, en cualquier caso, resalta c√≥mo las empresas est√°n explorando el desarrollo de sus propios productos de desecho de una manera que est√° en l√≠nea con las ideas de una econom√≠a circular, donde los productos se reutilizan y reciclan, y los recursos se utilizan de manera responsable.

C√°scaras de pl√°tano: otro material de desecho con potencial son las c√°scaras de pl√°tano. Y lejos de ser un material resbaladizo, se est√° avanzando realmente en su desarrollo como un biopl√°stico. Ampliamente alabado como una soluci√≥n para el uso excesivo de pl√°sticos convencionales, los biopl√°sticos son biopol√≠meros naturales sintetizados y catabolizados por diversos organismos. En este caso, se llega al biopl√°stico mediante un proceso simple que combina la sustancia del n√ļcleo con glicerol (tambi√©n llamada glicerina), que es un compuesto simple de poliol (alcohol de az√ļcar). Es un l√≠quido incoloro, inodoro, viscoso, de sabor dulce y no t√≥xico. Este material, al igual que otros biopl√°sticos, se est√° probando y desarrollando rigurosamente para su uso a gran escala y est√° siendo observado con gran inter√©s por corporaciones y gobiernos por igual.

Pl√°stico oce√°nico: con m√°s de 5 billones de piezas de pl√°stico flotando en los oc√©anos del mundo, la soluci√≥n puede parecer al principio justo debajo de nuestras narices. Pero hay un gran obst√°culo: el suministro de pl√°sticos oce√°nicos es relativamente nuevo, e implica una cadena de suministro compleja, que comienza con la organizaci√≥n de los barcos de arrastre para transportar el pl√°stico a las instalaciones donde se puede tratar y reprocesar. Todo el proceso hace que el uso de pl√°sticos oce√°nicos sea cinco veces m√°s caro que el pl√°stico virgen. Pero hay compa√Ī√≠as que est√°n dando el salto y, como ocurre con la mayor√≠a de los esfuerzos, cuantas m√°s organizaciones se incorporen, m√°s simplificado ser√° el proceso.

Una empresa que se ha comprometido a utilizar pl√°sticos 100% oce√°nicos es la empresa de cuidado del cabello Kevin Murphy. Si bien la compa√Ī√≠a admite que tuvo que elevar levemente su precio minorista y que "se ha comido la mayor√≠a de los costos", se ha distinguido como una marca que pone al medio ambiente a la par con su propio crecimiento financiero y ahorrar√° m√°s de 360 toneladas m√©tricas de producci√≥n de pl√°stico cada a√Īo, y m√°s, si su inversi√≥n en nombre del medio ambiente da frutos.

¬ŅQu√© podemos hacer?

En la Parte II de este art√≠culo, veremos formas en las que la industria del dise√Īo de empaques puede colaborar con los fabricantes para producir empaques ambientalmente responsables, desde examinar el protocolo de residuos hasta usar el empaque como una forma de comunicaci√≥n para educar a los consumidores.

Howard Wright es director s√©nior de creatividad y estrategia, UKL & IE, para Equator Design.