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Empresa de alimentos convierte aguas residuales en recurso sostenible

JTM Food Group usa un sistema de centrifugado trif√°sico que produce un volumen reducido de aguas residuales y ahorros sustanciales.

JTM Food Group procesa cerca de 35.000 galones de aguas residuales al día.
JTM Food Group procesa cerca 35.000 galones de aguas residuales al día utilizando el Tricanter, que simultáneamente separa las aguas residuales en tres componentes: grasa, agua y sólidos. Foto cortesía de Flottweg.

La sostenibilidad ha sido durante mucho tiempo lo m√°s importante para JTM Food Group. El procesador de alimentos ‚Äďcon sede en Harrison, Ohio (Estados Unidos)‚ÄĒ, desde la reducci√≥n de su empaque hasta el empleo de refrigeraci√≥n geot√©rmica y el uso menor de electricidad, ha pasado la √ļltima d√©cada intensificando su compromiso con la responsabilidad ambiental.

Su esfuerzo ecológico más reciente incluye la actualización de su proceso de tratamiento de aguas residuales con un sistema de centrifugado trifásico que ha minimizado el impacto ambiental de JTM al reducir el volumen de aguas residuales y ha producido ahorros sustanciales en los costos.

Comprometerse con la sostenibilidad es una tarea dif√≠cil para una empresa en crecimiento como JTM, que fabrica y distribuye una variedad de productos c√°rnicos, productos horneados, productos congelados y comidas listas para el consumo a miles de escuelas, restaurantes, organizaciones militares y gubernamentales, distribuidores de alimentos y minoristas a nivel nacional en los Estados Unidos. La planta cuenta con tres l√≠neas de procesamiento: una operaci√≥n para moler y moldear para sus hamburguesas, alb√≥ndigas, bistecs y empanadas de salchicha de cerdo; una olla de cocci√≥n con dos l√≠neas para productos como chili, rellenos de tacos, Sloppy Joes y salsa para espagueti con carne; as√≠ como productos de panader√≠a. El a√Īo pasado, la compa√Ī√≠a complet√≥ una expansi√≥n de $ 26.1 millones y 190,000 pies cuadrados de su planta Harrison que, seg√ļn JTM, duplicar√° su capacidad de fabricaci√≥n a 185 millones de libras de alimentos cocinados al a√Īo.

Proceso de separación

Para ayudar a mantener su crecimiento de manera sostenible, JTM instal√≥ el Tricanter de Flottweg para procesar todas sus aguas residuales. Este sistema de centr√≠fuga trif√°sico separa simult√°neamente las aguas residuales en tres componentes (grasa, agua y s√≥lidos) que JTM puede eliminar o reutilizar de forma rentable y sostenible.

JTM procesa alrededor de 35,000 gal de aguas residuales por día utilizando el Tricanter. Las aguas residuales se alimentan a través de una tubería estacionaria a la zona de alimentación de la unidad de tazón de centrifugado sólido horizontal ubicada en el centro del rollo. El tazón y el espiral giran en la misma dirección, pero a velocidades ligeramente diferentes. A medida que el tazón gira, los sólidos en las aguas residuales se envasan contra la pared del tazón mediante una fuerza centrífuga. El espiral o voluta transporta los sólidos separados hacia el extremo cónico del recipiente, donde caen a través del conducto de descarga. Los líquidos purificados fluyen hacia el extremo cilíndrico opuesto del tazón. El Tricanter descarga el líquido pesado (agua) bajo presión, mientras que el líquido ligero (grasa) se expulsa a través de un puerto en la parte inferior de la unidad ayudado por la gravedad. Un impulsor ajustable establece la calidad de separación de las dos fases líquidas.

Foto cortesía de Flottweg.El Tricanter descarga el líquido pesado a través del rodete ajustable bajo presión. El brazo del rodete permite ajustar la profundidad del estanque y cambia la línea de separación de los líquidos, optimizando la pureza del líquido. Foto cortesía de Flottweg.

Al separar las dos fases l√≠quidas inmiscibles de las aguas residuales de la fase s√≥lida en un solo paso, Tricanter ha permitido a JTM lograr un contenido de grasa m√°s puro, agua m√°s limpia y s√≥lidos de secado de sus aguas residuales, lo que ayuda a la compa√Ī√≠a a reducir su huella ambiental, ahorrando en los costos asociados con el tratamiento posterior de sus aguas residuales y optimiza la producci√≥n.

Antes de instalar el Tricanter, JTM usaba un sistema de centrifugado de dos fases de pila vertical para tratar sus aguas residuales. Mientras que el equipo separaba los s√≥lidos del l√≠quido, no separaba adecuadamente los dos l√≠quidos. El agua todav√≠a quedaba con grasa, y la mayor√≠a de los s√≥lidos todav√≠a estaban h√ļmedos. Como resultado, JTM tuvo que llevar el l√≠quido y los s√≥lidos a una instalaci√≥n de tratamiento de aguas residuales para su posterior procesamiento, lo que era m√°s costoso que desecharlos en un relleno sanitario.

"La antigua [centr√≠fuga] ten√≠a un dise√Īo incorrecto porque en s√≠ misma creaba un flujo de desechos", explica Jerry Cramer, consultor de STS Process Technology, firma que supervisa todos los requisitos de agua para las instalaciones de fabricaci√≥n de JTM. "Esa corriente de desechos era una mezcla de s√≥lidos y agua, y ten√≠a un volumen suficiente que era costoso eliminar porque no pod√≠a enviarse al relleno sanitario. Era demasiado l√≠quido. Tuvo que ser retirado como aguas residuales", agrega.

Sin desperdicios

Al usar el Tricanter, JTM ahora produce s√≥lidos m√°s secos que pueden transportar al relleno sanitario local, una opci√≥n mucho m√°s econ√≥mica que la eliminaci√≥n de s√≥lidos h√ļmedos en una instalaci√≥n de tratamiento de aguas residuales. "El costo de ponerlo en un relleno sanitario es solo el 10 por ciento del costo de disponerlo como l√≠quido", explica Cramer. "As√≠ que parte de la justificaci√≥n para comprar el Tricanter es el ahorro que conseguimos al no arrastrar el agua como aguas residuales y permitir que las aguas restantes est√©n lo suficientemente limpias como para enviarlas a la planta de procesamiento de la ciudad", a√Īade.

Adem√°s, el Tricanter representa otra fuente de ingresos para JTM. La compa√Ī√≠a vende la grasa que el Tricanter extrae de las aguas residuales a los agricultores locales, quienes usan el sebo como aditivo para alimento de pollos. "Es una grasa de mayor calidad de la que est√°bamos sacando de la pila vertical", dice Cramer. "Y una grasa de mayor calidad exige un mayor costo o mayores ingresos", agrega.

Seg√ļn Cramer, JTM ha logrado un ahorro del 25 por ciento en total al usar el Tricanter para tratar sus aguas residuales. Adem√°s de crear s√≥lidos para secadores, as√≠ como el sebo que JTM puede vender, el Tricanter ha producido un efluente m√°s limpio que puede descargar al medio ambiente y reutilizarlo en su proceso de producci√≥n en lugar de transportarlo a una instalaci√≥n de tratamiento de aguas residuales para obtener m√°s tratamiento. "Probablemente ahorramos 10,000 galones por semana, lo que equivale a aproximadamente dos camiones", dice Cramer.

Cramer también le da crédito al Tricanter por garantizar que la producción avance sin problemas y de manera continua. Cuando JTM usaba antes la centrífuga de dos fases de pila vertical, se dificultaba el proceso de fabricación en sentido ascendente. Los trabajadores regularmente detuvieron la centrífuga y expulsaron aire y agua adentro y entre las placas para disparar los sólidos que se acumulaban allí, lo que bloqueaba el flujo de agua. Eso a veces creaba un cuello de botella en el proceso de fabricación aguas arriba.

‚ÄúCada cinco minutos se deten√≠a [debido a la acumulaci√≥n de s√≥lidos] y luego volv√≠a a conectarse. Cuando hac√≠an eso, se creaba un flujo de reserva de agua de producci√≥n que entraba en los tanques para ser procesados ‚Äč‚Äč", dice Cramer. ‚ÄúLos tanques eran demasiado peque√Īos, por ejemplo. Y luego, con m√°s frecuencia [deten√≠amos] la centr√≠fuga [para eliminar la acumulaci√≥n de s√≥lidos], se procesaba menos agua del tanque. Si se hace eso, entonces el agua que entra excede al agua que sale, por lo que los tanques se desbordan.

"As√≠ que ten√≠an que correr escaleras arriba y pedir: ¬īCierre el agua¬ī. Ya no pod√≠a aguantar m√°s. "Bueno, y si cierran el agua, eso respalda la producci√≥n", afirma Cramer. "Entonces, aunque esto no forma parte de un equipo de producci√≥n, s√≠ estaba afectando a la producci√≥n", se√Īala.

Con el Tricanter en su lugar, JTM procesa aproximadamente 20 galones de aguas residuales por minuto durante un ciclo de producci√≥n de 40 horas, sin paradas ni arranques. "Las centr√≠fugas funcionan mejor cuando operan continuamente, con poco cambio", se√Īala Cramer.

JTM est√° tan impresionado con los beneficios del Tricanter que planea instalar un ultra-filtro para reducir a√ļn m√°s la demanda de ox√≠geno biol√≥gico en el agua. Al hacerlo, JTM podr√° descartar o reutilizar m√°s agua como efluente y hacer menos viajes a las instalaciones de aguas residuales locales. JTM tambi√©n pretende agregar automatizaci√≥n al Tricanter, que ahora se opera manualmente. "Todav√≠a estamos en el proceso de afinar el Tricanter, pero se ha probado a s√≠ mismo", dice Cramer. "Ahora, lo que estamos tratando de hacer es ajustarlo para que podamos operar de manera m√°s consistente a un nivel m√°s alto".