¿Serán las tapas de papel pronto una realidad?

Es inusual que Packaging World cubra proyectos pre-comercializados. Pero en el evento Sustainability in Packaging en Estados Unidos, de Smithers, vimos una aplicación de tapas de bebida en papel más cerca del mercado de lo que hubiéramos pensado.

Blue Ocean Closures, una startup sueca respaldada por ALPLA Group de Austria y American Glatfelter, busca revolucionar los mercados de envasado de bebidas, alimentos especiales y cosméticos mediante el lanzamiento de una botella de fibra moldeada de alta gama o un cierre/tapa de rosca/tapa de rosca que sea reciclable y biodegradable en el océano.

Con razón o sin ella, los plásticos de todo tipo han caído en el punto de mira de muchas marcas, y la reducción de los envases de plástico es parte de muchos objetivos de sostenibilidad corporativa de las marcas para 2025, 2030 y más allá.

“Estamos ayudándoles a las marcas a reducir el plástico para lograr sus objetivos en este sentido”, dijo Lars Sandberg, CEO, en una sesión a la que asistió Packaging World. “Y eso, por supuesto, lo convierte en una buena oportunidad de negocio. Queremos lograr un gran impacto, pero también queremos inspirar a otros”.

La pregunta del millón de dólares (potencialmente de mil millones de dólares) es el enfoque de la empresa en cuanto a las propiedades de barrera, considerando que la tapa está destinada a aplicaciones de productos líquidos o viscosos. Reconociendo que no es el enfoque perfecto, sino el de "fruta madura" que hará avanzar el concepto y lo ubicará para una mejor solución en el futuro, la compañía optó por un recubrimiento plástico delgado de sellado superior, el mismo que es utilizado en tapas metálicas.

“Eso, por supuesto, podría ser un PHA o PHP [polihidroxialcanoatos o polihidroxibutirato de origen biológico] biodegradables, o podría ser el revestimiento que se necesita para empacar ciertos productos. Simplemente nos da la libertad de movernos al mercado”.

El enfoque de la fruta al alcance de la mano se extiende a la propia tapa, que está hecha de fibra virgen de alta calidad y fácilmente disponible en lugar de fibra reciclada de hebras más cortas. Pero la fibra virgen proviene de fuentes certificadas por el FSC, y la empresa busca pasarse potencialmente a la fibra reciclada en algún momento. Sandberg dijo que esperaba más innovación a medida que la empresa crece. Pero por el momento, la puesta en marcha busca eliminar la mayor complejidad posible del sistema para comenzar a escalar en torno a su concepto central. Como él lo ve, hay tres claves para el éxito del concepto general y para acortar el tiempo de comercialización.

“Estamos produciendo un material de partida a gran escala, y este es un primer punto clave de nuestra [capacidad] para crecer”, dijo Sandberg. “Estamos produciendo este material de partida en la infraestructura existente, de modo que podamos lograr no solo toneladas individuales, sino decenas de miles de toneladas de material. Este material es nuestro y tiene unas características muy especiales. Y luego lo estamos convirtiendo en máquinas existentes. No estamos construyendo un nuevo tipo de línea de máquinas. No necesariamente estamos sacando nuevas líneas y construyendo la capacidad para llenar nuevas líneas. Estamos utilizando maquinaria básica existente para convertir nuestro material. Pero con herramientas muy específicas, y las herramientas son una segunda clave”.

“Finalmente, una cosa es poder hacer un material y poder convertirlo en una tapa”, concluye. “Es algo totalmente diferente poder hacer un material, formar un cierre y luego tenerlo reciclable como papel”.

Según Sandberg, el conjunto único de experiencia interfuncional necesaria para armar una cadena de suministro viable de tapas de fibra, desde la ciencia forestal hasta la física del papel, pasando por la física de torque de tapas y las normas y regulaciones de seguridad alimentaria, no existe en ningún lugar del mercado.

“Una gran parte de nosotros que vamos al mercado es la red de jugadores que hemos alineado a nuestro alrededor”, dijo. “Quizás sea algo más cercano a una innovación de modelo de negocio que a una innovación de producto”.

Como se respondieron preguntas después de la presentación, una importante provino del moderador del evento, Sameer Talsania, gerente sénior de innovación externa en Pepsico. ¿Podrían estos límites ejecutarse con la infraestructura de límite de alta velocidad existente? No es una pregunta injusta, viniendo de un gigante de las bebidas.

"Para ser honesto, no hemos hecho muchas pruebas, pero lo que estamos tratando de hacer es una solución directa, de modo que empacaremos los cierres de la misma manera que se empacan hoy. Los enviamos en el de la misma manera, y tendrán aproximadamente el mismo peso y la misma estructura", respondió Sandberg. "Lo que podría ser diferente son los pequeños detalles en el diseño exterior, pequeñas variaciones en el peso, podríamos ser un par de porcentajes más pesados. Pero, en resumen, realmente buscamos una solución inmediata de esa manera".

El dueño de marca con el que habló este editor se mostró escéptico ante esta afirmación, pero quedó impresionado por el potencial de la tecnología a pesar de todo, y considera que la fibra de papel moldeado es una categoría de crecimiento importante en general.

Si bien aún no hay proyectos comercializados que utilicen Blue Ocean Closures en el mercado, la compañía está realizando pruebas beta con un fabricante confidencial de licores de marca. El proveedor de tapas espera poder revelar el proyecto como en el mercado con su socio pronto, quizás en un mes. Packaging World espera cubrir este proyecto comercializado cuando se lance oficialmente, así que estén atentos.        

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