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Reciclaje con pirólisis: una ruta con grandes proyecciones para empaques circulares

Carlos Ludlow, CEO de Enval, y creador de la pirólisis inducida por microondas para envases flexibles, incluyendo laminados, comparte su visión de los alcances del reciclaje químico como alternativa para recuperar desechos de empaque de difícil reciclaje.

Con la aplicación de la pirólisis inducida por microondas, como se denomina esta tecnología de Enval Ltd. que fue desarrollada originalmente en la Universidad de Cambridge, se abre un amplio campo de acción hacia el procesamiento de materiales que a la fecha no son reciclables, en especial los que provienen de empaques flexibles.
Con la aplicación de la pirólisis inducida por microondas, como se denomina esta tecnología de Enval Ltd. que fue desarrollada originalmente en la Universidad de Cambridge, se abre un amplio campo de acción hacia el procesamiento de materiales que a la fecha no son reciclables, en especial los que provienen de empaques flexibles.

En la lucha incesante que se adelanta en el mundo contra los efectos de la agresi√≥n al medioambiente, la diversidad de enfoques es una fuente constante de controversia, pero tambi√©n de emprendimientos y de tecnolog√≠as innovadoras, como la de la compa√Ī√≠a  Enval Ltd., con sede principal en Huntingdon, Reino Unido. La ausencia de acciones colaborativas adelantadas por los distintos actores involucrados en las cadenas de producci√≥n y consumo parece dificultar el logro de avances significativos que ayuden a mitigar o a revertir los impactos negativos sobre el entorno.

La urgencia, sin embargo, es manifiesta; y quizá donde más se evidencian los avances hacia el desarrollo de estrategias de alto impacto para la protección del medioambiente es en los esfuerzos por crear tecnologías innovadoras para el reuso eficiente de materiales, que puedan reincorporarse a las cadenas de producción.

Carlos Ludlow Palafox, creador de la tecnología de pirólisis inducida por microondas.Carlos Ludlow Palafox, creador de la tecnología de pirólisis inducida por microondas.

Con un sentido cr√≠tico y realista, Carlos Ludlow Palafox ‚ÄĒquien ha desarrollado una soluci√≥n √ļnica patentada de pir√≥lisis inducida por microondas para envases flexibles (incluyendo laminados con aluminio), que recupera de los desechos de empaques aceite proveniente del pl√°stico y del aluminio listo para ser reutilizado‚ÄĒ traz√≥ en su conversaci√≥n con Mundo PMMI un panorama muy claro de las posibilidades que hoy se abren en el mundo con la tecnolog√≠a de pir√≥lisis; tecnolog√≠a que ha creado y desarrollado en Enval Ltd., empresa derivada despu√©s de sus estudios en la Universidad de Cambridge, en el Reino Unido. 

Facilitar el camino

La preocupaci√≥n por el cuidado del medioambiente a√ļn est√° lejos de ser ampliamente acogida por la sociedad y el cambio de h√°bitos de los ciudadanos parece una tarea de dimensiones descomunales para la que no se dispone de mucho tiempo. De ah√≠ la importancia de una perspectiva como la que expresa Carlos Ludlow Palafox cuando se√Īala que, ‚Äúde alguna forma tenemos que hacer que todas las actividades humanas sean menos impactantes en el medioambiente sin que eso dependa de la actitud o de los usos y costumbres de las personas‚ÄĚ. Ampliando su punto de vista, el director de Enval Ltd. pone un √©nfasis especial en la importancia de desarrollar soluciones alternativas. ‚ÄúSi al mismo tiempo hacemos que exista mayor educaci√≥n, que la gente se preocupe m√°s, todo va a ser ganancia. Pero no vamos a cambiar los usos y costumbres de siete mil millones de personas en el mundo de la noche a la ma√Īana, as√≠ que tenemos que hacer algo antes por esos empaques pl√°sticos¬Ľ, afirma este ingeniero qu√≠mico de la Universidad Iberoamericana de M√©xico, y doctorado en Ingenier√≠a Qu√≠mica de la Universidad de Cambridge.

Adem√°s de las innovaciones que las marcas realizan permanentemente para mejorar la funcionalidad y sustentabilidad de sus empaques, el desarrollo de nuevas tecnolog√≠as est√° abriendo la posibilidad a que muchos pl√°sticos que hasta hace poco no encontraban alternativas para su reciclaje puedan aprovecharse como materia prima que se reincorpore en la cadena de producci√≥n. ¬ęEn muchos casos, los empaques pl√°sticos flexibles pueden no ser aprovechables con las tecnolog√≠as actuales de reciclaje, pero son excelentes desde el punto de vista medioambiental. ¬ŅPara qu√© tratamos entonces de cambiarlos sin haber hecho nada por intentar desarrollar la tecnolog√≠a para reciclarlos?¬Ľ, se pregunta Carlos Ludlow Palafox antes de contarnos la trayectoria de su revolucionario desarrollo tecnol√≥gico. ‚ÄúSi tenemos empaques de pl√°stico flexible que nos costaron a√Īos y mucho dinero para desarrollar, y que adem√°s son muy efectivos en la protecci√≥n de alimentos, no tiene mucho sentido insistir en la b√ļsqueda de remplazos y de hacer grandes cambios en las cadenas, cuando tenemos la habilidad de aprovecharlos mediante nuevas tecnolog√≠as de reciclaje qu√≠mico‚ÄĚ, a√Īade.

Calentamiento positivo

Cuando Ludlow Palafox comenz√≥ su trabajo en el mundo de los empaques se enfoc√≥ en el desarrollo de un proceso pirol√≠tico para el reciclaje de pl√°sticos, un emprendimiento que en aquel momento no resultaba suficientemente atractivo econ√≥micamente. ¬ęLos pl√°sticos provienen del petr√≥leo, que tiene una infraestructura enorme ya instalada‚ÄĒexplica Carlos‚ÄĒ y competir en ese campo es muy complicado cuando uno se pone a pensar en residuos, separaci√≥n, reprocesamiento, etc√©tera; esto se compara con una infraestructura gigantesca que toma el crudo que sale del suelo, lo lleva a las refiner√≠as y lo pasa por las plantas de polimerizaci√≥n para tener pl√°stico nuevo y barato¬Ľ.

Una respuesta a dicha dificultad fue el empleo del proceso de pir√≥lisis para el reciclaje del aluminio presente en los materiales compuestos de muchos empaques: ¬ęEn Enval Ltd. desarrollamos la pir√≥lisis en un momento en el que era financieramente ineficiente, porque no ten√≠amos qu√© hacer con los aceites del pl√°stico; De ah√≠ que inici√°ramos con aluminio, pero ahora las cosas han cambiado y los aceites que generamos del pl√°stico han adquirido mucho valor¬Ľ.  

La pir√≥lisis consiste en el calentamiento del pl√°stico en un ambiente sin presencia de ox√≠geno, donde las mol√©culas del pl√°stico se rompen en fracciones m√°s peque√Īas. ¬ęComo los compuestos que se usaron para crear el pl√°stico provienen del petr√≥leo crudo, entonces, si los pl√°sticos se rompen a nivel molecular nuevamente, se genera un aceite que se parece qu√≠micamente, que termina siendo muy semejante a lo que se encuentra en el petr√≥leo crudo. En otras palabras, se est√° despolimerizando el pol√≠mero, el pl√°stico¬Ľ, explica Carlos Ludlow Palafox. Esos aceites se pueden reincorporar en la fabricaci√≥n de nuevos pl√°sticos, aunque ¬ępor supuesto, no todos los pl√°sticos son buenos candidatos porque al separar sus componentes se obtienen sustancias indeseadas, pero en combinaci√≥n con procesos de reciclaje mec√°nico, la pir√≥lisis se convierte en un catalizador de la econom√≠a circular¬Ľ.

‚ÄúSi tenemos empaques de pl√°stico flexible que nos costaron a√Īos y mucho dinero para desarrollar, y que adem√°s son muy efectivos en la protecci√≥n de alimentos, no tiene mucho sentido insistir en la b√ļsqueda de remplazos y de hacer grandes cambios en las cadenas, cuando tenemos la habilidad de aprovecharlos mediante nuevas tecnolog√≠as de reciclaje qu√≠mico‚ÄĚ, dice Carlos Ludlow Palafox.‚ÄúSi tenemos empaques de pl√°stico flexible que nos costaron a√Īos y mucho dinero para desarrollar, y que adem√°s son muy efectivos en la protecci√≥n de alimentos, no tiene mucho sentido insistir en la b√ļsqueda de remplazos y de hacer grandes cambios en las cadenas, cuando tenemos la habilidad de aprovecharlos mediante nuevas tecnolog√≠as de reciclaje qu√≠mico‚ÄĚ, dice Carlos Ludlow Palafox.Mec√°nica versus qu√≠mica

Con la aplicación de la pirólisis inducida por microondas, como se denomina esta tecnología desarrollada por Enval Ltd. que fue desarrollada originalmente en la Universidad de Cambridge, se abre un amplio campo de acción hacia el procesamiento de materiales que a la fecha no son reciclables, en especial los que provienen de empaques flexibles.

Un gran inconveniente del material que se recicla mediante procesos mec√°nicos, los √ļnicos disponibles para operaciones en gran escala, es que no siempre puede utilizarse de nuevo en la producci√≥n de pl√°sticos para contacto con alimentos. ¬ęSolo las botellas de PET y de polietileno de alta densidad pueden ser usadas para volver a empacar alimentos. Y, si 75 % de los empaques se utiliza para empacar comida, enfrentamos un problema matem√°tico: ¬Ņc√≥mo hacer para que ese 75% pueda ser producido otra vez a partir de materiales reciclados, si el 100% de √©stos √ļltimos solo pueden ser utilizados para el restante 25% de los empaques?¬Ľ, se cuestiona Carlos Ludlow Palafox.

Ludlow Palafox explica adem√°s que la industria alimentaria viene utilizando materiales multicapa porque reconoce sus bondades de barrera en cuanto a protecci√≥n y conservaci√≥n, aun siendo tan livianos. Por eso cuestiona el que ‚Äúnos esforcemos tanto en buscar nuevas soluciones basadas en mono materiales, en lugar de desarrollar alternativas para reciclar lo ya existente‚ÄĚ.

Estas preguntas ponen sobre el tapete el tema de la discrepancia entre dos tipos de legislaciones: las de aplicaciones para el contacto con alimentos y las que obligan al uso de contenidos reciclados en la fabricaci√≥n de empaques. Seg√ļn Ludlow Palafox, la soluci√≥n a esta brecha puede hallarse en un tipo de reciclaje qu√≠mico como el ofrecido por la pir√≥lisis, mediante el cual pueden procesarse todos estos pl√°sticos de dif√≠cil reciclaje para producir aceites que las compa√Ī√≠as petroqu√≠micas utilizan de nuevo en la producci√≥n de pl√°stico. ¬ęSe cumplen as√≠ dos prop√≥sitos: se usa el pl√°stico virgen producido a partir del aceite obtenido de la pir√≥lisis, que sirve para el empaque de alimentos, y se cumple con los contenidos de material reciclado¬Ľ, explica Ludlow Palafox. Adem√°s, se√Īala ‚Äúc√≥mo las regulaciones sobre contacto con alimentos para materiales reciclados no van a cambiar de la noche a la ma√Īana; solo debemos observar lo que ha pasado en los √ļltimos diez a√Īos‚ÄĚ.

Tecnología a la medida

En la industria del reciclaje, la tradici√≥n ha sido pensar y hacer las cosas con grandes dimensiones; los vertederos son siempre enormes, pero los m√°rgenes de utilidad son peque√Īas, de manera que entre m√°s grandes sean las operaciones, m√°s f√°cil ser√° reducir los costos generales y aumentar las ganancias. Sin embargo, uno de los grandes obst√°culos que enfrenta el reciclaje de empaques pl√°sticos flexibles a gran escala es su bajo peso. Por ejemplo, una paca de empaques flexibles que llega a una planta de separaci√≥n puede pesar entre 400 y 500 kilos, en tanto que una del mismo tama√Īo compuesta de latas de aluminio puede alcanzar las 2,5 toneladas. Con bajo peso y un mismo volumen, el transporte de las pacas se encarece en el caso de los empaques flexibles, y se pierde gran parte de la ganancia econ√≥mica del reprocesamiento ¬ęque se quema literalmente en la gasolina de los camiones y en el salario de quienes los manejan¬Ľ. Con estos ejemplos, el director de Enval Ltd. explica el cambio sobre el modelo tradicional que su empresa ha adoptado para el reciclaje qu√≠mico.

Mg 2485Carlos Ludlow Palafox, con su empresa Enval Ltd., decidió abordar este reto desarrollando una tecnología que puede instalarse en la parte trasera de las plantas de separación, para que cuando los empaques sean separados no tengan que transportarse de nuevo. Una vez se ha realizado el procedimiento pirolítico, el aceite obtenido se lleva a una petroquímica en un camión que puede cargar 27 toneladas del líquido, en lugar de las ocho a diez toneladas de pacas de plástico que tiene como capacidad máxima por volumen de carga.

Un equilibrio posible

Aunque eficiente, el modelo de reciclaje qu√≠mico enfrenta la dificultad de ajustarse a las grandes cantidades de aceites que utilizan los clientes en sus procesos. ¬ęLas plantas de polimerizaci√≥n m√°s chicas que existen son aproximadamente de 400.000 toneladas¬Ľ, comenta Carlos Ludlow Palafox para dimensionar la diferencia entre oferta y demanda, y luego mostrar la estrategia que est√°n adoptando para abordar dicho inconveniente. ¬ęEstamos tratando de explicarles a las grandes compa√Ī√≠as de pl√°sticos ‚ÄĒa diez de las principales que analizan en estos momentos la compra del aceite‚ÄĒ por qu√© usamos este modelo de reunir la producci√≥n de muchas plantas peque√Īas para luego llevarles el aceite todo junto¬Ľ.

A estos gigantes de la industria petroqu√≠mica les resulta dif√≠cil entender la conveniencia del suministro escalonado de aceite en pipas, frente a la opci√≥n de recibir miles de litros de petr√≥leo por hora para la producci√≥n de pl√°stico nuevo. ¬ęPero ellas tienen que entender que esa es la √ļnica forma de poder atacar el problema de las basuras y que en alg√ļn momento ser√°n ellos los que hagan el reciclaje qu√≠mico usando los procesos¬Ľ, dice Ludlow Palafox. La tendencia en las grandes multinacionales de productos empacados hacia utilizar materiales distintos al pl√°stico podr√≠a motivar un cambio de direcci√≥n en su producci√≥n.

Para el director de Enval Ltd., un escenario futuro en el que las grandes compa√Ī√≠as comprendan el valor y las posibilidades que brinda la tecnolog√≠a de reciclaje por pir√≥lisis inducida por microondas es altamente posible. ¬ęQuiero creer, sigo siendo suficientemente idealista o lo suficientemente necio para decir que lo vamos a lograr‚ÄĒafirma con convicci√≥n‚ÄĒ creo que poco a poco, si hay m√°s empresas como nosotros que desarrollen tecnolog√≠as para la pir√≥lisis de los pl√°sticos y, al mismo tiempo, uno o dos de los grandes productores de pl√°sticos empiezan de verdad a fabricarlos con aceites pirol√≠ticos, todos los dem√°s se van a tener que unir¬Ľ.

El camino hacia ese escenario recorre distintas instancias y se asemeja a una cadena de presiones entre los distintos grupos de inter√©s en la industria. ¬ęEs una de esas situaciones en las que se necesita que alguien haga algo para obligar a que todos los dem√°s se unan, porque no se pueden quedar atr√°s, porque tiene que hacerse, porque la presi√≥n existe¬Ľ, explica Ludlow Palafox. En esa din√°mica de emulaci√≥n y respuesta a las exigencias de sustentabilidad, el papel de los gobiernos con sus legislaciones, la atenci√≥n de los consumidores y las medidas proactivas de los productores de bienes empacados llevar√°n a los fabricantes a adoptar cada vez m√°s las opciones de materias primas recicladas, como el aceite obtenido del proceso pirol√≠tico. ¬ęLas marcas van a tener que hacer algo; entonces, las petroqu√≠micas van a tener que hacer algo, y nosotros vamos a tener que suministrar esa tecnolog√≠a para que lo hagan¬Ľ, vaticina Carlos Ludlow Palafox.

Y para responder a esa cadena de acciones, Enval Ltd. ‚ÄĒcon Ludlow Palafox al frente‚ÄĒ hoy dispone de una planta de reciclaje en el Reino Unido, en la localidad de Alconbury, cerca de Cambridge, y abrir√° una nueva cerca de Liverpool; adem√°s, Enval Ltd., junto con Nestl√© y Greenback Recycling Technologies acaban de anunciar la instalaci√≥n en M√©xico de la primera planta para empaques circulares grado alimenticio, y hay proyectos con grandes marcas, entre ellas Kraft Heinz y Sonoco, para construir otras plantas en Estados Unidos y Europa. Su noci√≥n de darle una dimensi√≥n ‚Äúa menor escala‚ÄĚ a su compa√Ī√≠a se refleja hoy en importantes ventajas competitivas: ¬ęla diferencia entre nosotros y otras compa√Ī√≠as pirol√≠ticas es que comenzamos haciendo procesos peque√Īos, as√≠ que podemos hacerlas mucho m√°s r√°pido; podemos crear m√°s plantas en un a√Īo, mientras que las empresas que trabajan a gran escala pueden tardarse hasta tres a√Īos en la construcci√≥n de una sola planta¬Ľ.

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