Universidad de Oxford desarrolla método para la conversión de residuos plásticos en hidrógeno

En conjunto con otras universidades e instituciones en el Reino Unido, China y Arabia Saudí, investigadores del Departamento de Química de la Universidad de Oxford crearon un nuevo tipo de catalizador que desprende el hidrógeno de los polímeros plásticos.

Foto de Jasmín Sessler en Unsplash
Foto de Jasmín Sessler en Unsplash

Como una respuesta creativa y eficiente al colosal aumento de residuos plásticos en el mundo, un grupo de investigadores de la Universidad de Oxford, liderado por el Profesor Peter Edwards, idearon una innovadora manera de obtener hidrógeno mediante un proceso de romper el plástico en pequeños fragmentos y mezclarlo con un catalizador de óxido de hierro y óxido de aluminio, para explotarlo luego en un generador de microondas a 1.000 vatios y crear zonas calientes en el plástico antes de desprender el hidrógeno, recuperando en cuestión de segundos el 97 por ciento del gas presente en el material. El hidrógeno obtenido puede ser utilizado como un combustible limpio y los subproductos como carbono sólido.

La investigación, publicada en la revista científica Nature Catalysis, explica cómo este proceso de un solo paso, que tarda por lo general entre 30 y 90 segundos, transforma una muestra de plástico comercial pulverizado mecánicamente en hidrógeno y nanotubos de carbono multicapas.

En el resumen del estudio se afirma que con el método se extrae más del 97% de la masa teórica de hidrógeno a partir del plástico deconstruido, y se explica que el enfoque fue demostrado con residuos plásticos ampliamente utilizados en el mundo real.

La aplicación práctica del estudio adelantado representa una solución potencial muy atractiva para ayudar a resolver la emergencia que está creando en el mundo la presencia de residuos plásticos en los océanos.

“Los plásticos podrían utilizarse como una valiosa materia prima para la producción de combustible limpio de hidrógeno y productos de carbono con alto valor agregado”, señalaron los investigadores en un comunicado emitido por la Universidad de Oxford. Citado por el sitio web de FuelCellsWorks, Peter Edwards, director del proyecto, afirmó que el estudio abre un área completamente nueva para la catálisis, en términos de selectividad, y ofrece una ruta potencial para combatir el exceso de los residuos plásticos, “particularmente en países en vías de desarrollo, donde puede actuar como una ruta hacia la economía del hidrógeno, y permitir la superación del uso exclusivo de los combustibles fósiles”.

Fuente: Nature Catalysis, https://www.nature.com/articles/s41929-020-00518-5

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