Entrevista con Tom Szaky: “Loop nos regresa a un pasado donde la basura no existía”

El impacto del modelo de reusabilidad de los envases puede apreciarse en esta entrevista, en la que Szaky se refiere al rápido crecimiento de Loop, ecosistema de comercio pensado para no generar residuos de empaque, 8 meses después de su lanzamiento.

Desde Nueva York, Tom Szaky dialogó con Mundo PMMI y explicó la dimensión que viene cobrando la plataforma.
Desde Nueva York, Tom Szaky dialogó con Mundo PMMI y explicó la dimensión que viene cobrando la plataforma.

Loop es ya hoy una realidad en nueve estados del nororiente de Estados Unidos, Washington, y planea crecer más en ese país, Canadá, Alemania, Reino Unido y Japón. En menos de un año de funcionamiento, Loop, plataforma de compra circular para productos de consumo masivo pensada para no generar residuos de empaque  --desarrollada por Tom Szaky y su equipo-- ha tenido una innegable receptividad por parte de diversas empresas dueñas de marca y cadenas de venta minorista de todo el mundo; y es cada vez más acogida y utilizada por los consumidores finales, quienes ven en ella una forma eficiente de contribuir a la mitigación del impacto medioambiental de los desperdicios. (Más acerca de Loop en este artículo de Mundo PMMI).

Desde Nueva York, Tom Szaky dialogó con Mundo PMMI y explicó la dimensión que viene cobrando la plataforma. Se refirió además a los desafíos y prioridades que se ha establecido para su consolidación y fortalecimiento en distintos países y regiones del mundo, y a su futuro en otras regiones del globo.

Mundo PMMI: Algunos definen a Loop como uno de los avances más disruptivos en  Economía Circular y empaques hasta la fecha ¿Cuál es el balance después de estos ocho meses luego de su lanzamiento y se ha probado si nuestra sociedad está lista para Loop?

Tom Szaky: Loop es un motor para que los productores creen versiones reutilizables de sus productos y para que las cadenas minoristas integren esas ofertas, tanto físicamente, en las tiendas, como en sus ventas en línea.

Existen muchas formas de evaluar el éxito de Loop y una de ellas es la cantidad de personas que se están uniendo a la iniciativa, es decir, qué tan grande se está volviendo este ecosistema.

Y debo decir que desde que abrimos estamos adicionando una marca cada dos días hábiles; el número de nuevos ingresos es astronómico, crece muy rápidamente con algunas marcas medianas y startups, pero también con muchas compañías de gran tamaño.  

Lo mismo pasa con las empresas minoristas, estamos recibiendo a una firma minorista cada tres semanas. De hecho, en marzo de este año estaremos saliendo al mercado con Tesco en el Reino Unido, con la cadena de alimentos y farmacia Loblaws en Canadá en junio, en Japón en noviembre, y también en Alemania. Australia viene igualmente en camino.  

Otra manera de medir el éxito de Loop es la disponibilidad hacia los consumidores. Me complace mucho decir que este año, tanto en Estados Unidos como en Francia, se podrán ver los productos en las tiendas físicas de minoristas y van a poder devolverse los envases a la tienda, lo que resulta muy importante para poder llevar el modelo a gran escala. Adicionalmente, cadenas minoristas como Carrefour están insertando los productos de Loop en sus páginas de comercio electrónico, y el costo estará asociado al envío y a la recolección. Esto trae consigo grandes desafíos operativos y es el resultado de ensayos realizados durante 2019.

En general lo que hemos visto es que los consumidores sí están respondiendo muy bien al modelo de Loop, y esta es la razón por la que continuaremos creciendo.  En resumen, hoy tenemos alrededor de 200 marcas y estamos adicionando una marca cada dos días, contamos además con cerca de 50 minoristas y estamos sumando uno cada tres semanas.

Mundo PMMI: ¿Cuál es el desafío más grande de Loop hoy? 

Tom Szaky: Nuestro mayor reto y prioridad es lograr que Loop se sienta lo más “desechable” posible, es decir que el consumidor viva la experiencia de sentirse como en una plataforma exactamente igual a la que experimenta cuando consume un producto desechable.

Una de las cosas que la gente nos ha dicho en las primeras presentaciones, y uno de los principales retos, es que quisieran ver cada vez más productos de Loop disponibles en el mercado.

En un principio los productos solo se conseguían en línea y el usuario los compraba por este medio; ahora, a través de las cadenas minoristas, es posible encontrar los productos en las tiendas, lo que permite que el comprador pueda adquirir tanto los productos de Loop como los otros que usualmente compra.

Por esto es importante que el producto se sienta como desechable pero que funcione hacia el consumidor como reutilizable. Esto es lo que nos lleva a enfocarnos en la experiencia desechable, porque eso es lo que el usuario busca.

Loop es una plataforma de compra circular para productos de consumo masivo pensada para no generar residuos de empaque, desarrollada por Tom Szaky y su equipo.Loop es una plataforma de compra circular para productos de consumo masivo pensada para no generar residuos de empaque, desarrollada por Tom Szaky y su equipo.Mundo PMMI: ¿La diferencia entre la generación de los millenials y los más senior genera un impacto? ¿Es posible que sea más sencillo convencer a un millenial para que compre a través de Loop que a un Baby Boomer?

Tom Szaky: Es un planteamiento interesante, pero no lo comparto. Creo que los millenials se unen a una iniciativa como Loop porque están cansados de la basura; ellos han vivido toda su vida utilizando desechables y quieren salir de eso y hacer algo diferente.

Pero, para el caso de un Baby Boomers o los padres de un millenial, la experiencia resulta muy familiar, ya que de esa forma funcionaban las compras anteriormente.  Loop los devuelve a su infancia en donde no había basura, es por esto que se genera un interés para ellos, y por estas razones despierta emoción en ambas generaciones.

Mundo PMMI: ¿Cuál es la mayor oportunidad de Loop hoy?

Tom Szaky: El enfoque principal es atraer a gran cantidad de productos de consumo de rápido movimiento y a muchas cadenas minoristas que vendan sus productos en la plataforma. En segundo lugar, está llegar a restaurantes de comida rápida, y luego estaría el sector de la ropa.

Mundo PMMI: ¿Cómo está atrayendo Loop a las compañías de comidas rápidas?

Tom Szaky: Estamos ahora trabajando con una de las marcas más grandes de comida rápida en el mundo, desarrollando un tipo de empaque de papas fritas reutilizable, de manera que al pedir la orden el cliente pueda elegir la opción reutilizable y obtener un empaque estéticamente agradable, bello, que funcione bajo el mismo método.

Mundo PMMI: ¿Cuál ha sido el principal motivo por el cuál TerraCycle ha logrado convencer a grandes marcas como Nestlé, Unilever, Pepsico, Danone --por mencionar algunas-- a unirse y formar parte de Loop?

Tom Szaky: Creo que básicamente han sido dos factores, que se dieron de manera simultánea: el momento y la inmensa capacidad que ofrece Loop de innovar y de convertir los productos en algo emocionante, con empaques estéticamente hermosos, que funcionan. Esos dos factores juntos han sido tremendamente importantes para el desarrollo que estamos viendo hoy para Loop.

Mundo PMMI: ¿Qué podría decir de las innovaciones que Loop ha incentivado en el diseño de empaques reutilizables?  

Tom Szaky: Considero que los consumidores quieren tener la sensación y la experiencia de lo desechable. Lo importante de retornar la propiedad del envase a la compañía fabricante es que este se vuelve un activo, y al ser un activo los fabricantes pueden hacer inversiones más significativas en él.

Loop les dio a las marcas y a sus diseñadores la capacidad para lograr en los envases aspectos que siempre habían querido hacer y que el sistema no les había permitido básicamente por factores de costos.

Mundo PMMI: ¿En qué radica el poder del modelo de la reusabilidad de los envases?

Tom Szaky: La reusabilidad es una idea que todos entienden; los niños entienden hoy más al empaque que a su contenido, saben que la basura está mal y que el reciclaje está bien, aunque no puedan explicar nada acerca del aceite de palma, o del cambio climático.

Mundo PMMI: ¿Cómo ha sido la tarea de convencer al consumidor de que la reusabilidad es posible?

Tom Szaky: Creo que mostrándoles que funciona; inicialmente el consumidor duda, y una vez lo ven en funcionamiento todos creen: nada de esto es nuevo, así es como se hacía alrededor de la década de 1930. No es imposible vender este concepto, se trata simplemente refrescar una idea antigua.

Mundo PMMI: ¿Podría mencionar alguna estadística que refleje el impacto del modelo de reusabilidad en empaques en términos de reducción de huella de carbono?

Tom Szaky: Esto depende del empaque, por supuesto. Estadísticamente, alrededor de los tres primeros años, el impacto es igual al del modelo desechable. En el primer uso, la reutilización es peor que en el caso del desechable; a los tres usos es igual; a los cinco usos es mejor en un 15% que el desecho; y en el décimo uso es 75% mejor. Estas son estadísticas de nuestros aliados y de Loop, que hemos obtenido también mediante análisis del ciclo de vida, ACV.

Mundo PMMI: La infraestructura ha sido un reto muy importante para ustedes.

Tom Szaky: Sí ha sido un gran reto, pero no el mayor. Tenemos ahora presencia en Francia, en Estados Unidos, vamos a inaugurar Loop en el Reino Unido, Canadá, Japón y Alemania este año. Tenemos muy buenos socios de infraestructura y con muy buen capital, por lo que esto sí ha sido un contratiempo, pero no es un tema que no se pueda superar.

Mundo PMMI: ¿Cuál es el siguiente paso en la expansión global de Loop? ¿Contemplan la posibilidad de estar en América Latina pronto?

Tom Szaky: Estamos buscando entrar a América Latina, en Brasil hemos estado con TerraCycle durante muchos años y creemos que para 2021 estaremos allí, con el modelo de Loop.

Mundo PMMI: Tener un producto reutilizable significa que este tiene un valor importante que excede el valor de los desechables, ¿si las marcas le dieran un valor al envase de un solo uso, considera que esto promovería la recolección y el reciclaje?

Tom Szaky: Sí, definitivamente. Mientras más valor se le dé a un envase de un solo uso, mayor será su reciclabilidad.

Mundo PMMI: TerraCycle ha sido reconocido por reciclar materiales difíciles ¿cree que migrando a la reusabilidad se pueda afectar la reciclabilidad?

Tom Szaky: TerraCycle está creciendo muy rápido, tuvimos un crecimiento orgánico del 30% este año. Las dos iniciativas están creciendo y tienen diferentes roles; creo que la reusabilidad tiene una proyección hacia el futuro y la reciclabilidad está más relacionada con lo que estamos haciendo en el presente.

El enfoque principal en la producción de empaques desechables es hacerlos lo más económicos que sea posible, y cuando se abarata el empaque el costo general se reduce y se termina con un empaque más complejo en términos de material, como el caso del multicapa. En mi opinión ese es el mayor problema, que el objetivo principal de las marcas, que es reducir costos, va en reversa de la reciclabilidad de los empaques.    

Mundo PMMI: ¿Cómo ve el futuro? ¿Cuál es el mayor aporte que podría hacerse para mitigar el impacto de los desperdicios?

Tom Szaky: Para nosotros se trata de crear más alternativas reutilizables para los productos y hacerlos más disponibles para que más minoristas los distribuyan. 

Nuestra forma de calcular el éxito es midiendo en qué porcentaje los usuarios migran de los envases de un solo uso hacia productos y envases de múltiples usos. Ese es nuestro objetivo en general.


 PMMI, la Asociación para las Tecnologías de Envasado y Procesamiento, recientemente lanzó su posición sobre la sustentabilidad. 

   PMMI estima que:

  •  El empaque juega un papel fundamental en nuestro mundo. Protege nuestros alimentos, nuestros medicamentos, nuestras compras y permite el transporte de mercancías; protegiendo a su vez lo que nos mantiene sanos y felices.
  • La industria del empaque tiene la responsabilidad de limitar su impacto ambiental. Estamos impulsando la innovación en todos los tipos de envases, a lo largo de la cadena de suministro, para aumentar el uso de materiales reciclados y reducir la cantidad de envases utilizados.
  • Hacer que el empaque sea lo más sustentable posible no implica eliminar un solo material, sino la toma de decisiones inteligentes y ecológicas que ayuden a los envases a satisfacer las necesidades de los consumidores y del medio ambiente.
  • La solución requiere una combinación de muchas cosas, desde infraestructura hasta educación e innovación. Todos tenemos un rol importante, incluidos los consumidores.
  • El movimiento hacia prácticas, productos y materiales sustentables está siempre presente y es una prioridad en la industria del empaque. Se está pensando e innovando en soluciones sustentables todos los días para que el empaque pueda seguir desempeñando un papel muy importante en nuestras vidas.

        Necesitamos empaques para proteger nuestros alimentos, nuestros medicamentos, compras y transportar nuestros productos. El empaque protege lo que nos mantiene felices y saludables. Debido a su lugar esencial en nuestro mundo, tenemos la responsabilidad de limitar su impacto ambiental.

La solución requiere una combinación de desarrollo de infraestructura, educación y compromiso, innovación y esfuerzos de limpieza. Todos tenemos un papel importante, incluidos los consumidores que deben participar activamente y estar dispuestos a compartir el costo de la innovación. Nuestra industria está impulsando la innovación; y vemos esto en el impulso continuo hacia mejorar la sustentabilidad en todo tipo de envases, a lo largo de la cadena de suministro.

Esto es cierto para una variedad de formatos de empaque; desde el plástico utilizado en las tapas de botellas, las botellas de tereftalato de polietileno (PET), hasta cartones corrugados reciclados utilizados en contenedores y cajas, el polietileno de alta densidad (rHDPE) reciclado, o las películas de tereftalato de polietileno (rPET).

 Las iniciativas de sustentabilidad en los envases han avanzado considerablemente, lo que lleva a un mayor uso de materiales reciclados, así como a una reducción en la cantidad de envases que se utilizan. Esto se está abordando mediante rediseños para reducir la huella del empaque, un monitoreo cuidadoso de la cantidad de empaque utilizado para reducir el desperdicio, un mayor uso de materiales biodegradables como BioFilms, y la producción de envases más delgados, ya sean con paredes de cartón menos gruesas, o películas más delgadas en una máquina envolvedora. Y para facilitar esto, los fabricantes de equipo original (OEM, por su sigla en inglés) están desarrollando máquinas con una funcionalidad mejorada para minimizar el desperdicio y maximizar las velocidades de productividad con materiales innovadores y amigables con el medio ambiente.

Estos son solo algunos de los ejemplos de lo que está haciendo la industria del empaque: la velocidad de la innovación es rápida. PMMI informa regularmente sobre problemas e innovaciones en sustentabilidad, publicando diariamente a través de las plataformas digitales de nuestro grupo de medios, mensualmente en la revista Packaging World, y anualmente en nuestro Innovations Report (Informe de Innovaciones), un resumen de las tecnologías vistas en PACK EXPO, donde se presenta un énfasis en la educación, las ideas y tecnologías que avanzan en los esfuerzos de sustentabilidad.

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