Entrevista con Christopher Walsh: “Colombia es un eje de desarrollo para la industria del cannabis”

La visión de uno de los más reconocidos expertos mundiales en esta floreciente industria refleja las oportunidades que se abren para la inversión en este mercado, en un escenario de propicias condiciones y regulaciones.

Christopher Walsh, presidente y cofundador de MJBizDaily, y una autoridad mundial en el campo del cannabis.
Christopher Walsh, presidente y cofundador de MJBizDaily, y una autoridad mundial en el campo del cannabis.

Christopher Walsh es presidente y fue cofundador de MJBizDaily, y una autoridad mundial en el campo del cannabis. Medios de la talla de Harvard Business Review, NPR, CNBC y el New York Times  lo han citado como uno de los analistas más destacados de esta industria, y fue el primer periodista en Estados Unidos en enfocarse exclusivamente en el cubrimiento de este mercado. Mundo PMMI habló con él en Bogotá durante el pasado Simposio Latinomericano de Cannabis, en el que tuvo a cargo la presentación y el resumen global del evento.

Mundo PMMI: ¿Qué aspectos del mercado colombiano resultan más atractivos para la inversión extranjera?

Christopher Walsh: Lo primero que podríamos decir es que en Colombia el gobierno está acogiendo el mercado del cannabis, y esto crea buenas oportunidades de inversión y de negocios. Si miramos en la región, muchos de los países que ha legalizado nos saben muy bien que están haciendo todavía y las cosas allí se están moviendo realmente lentas.

EL atractivo de Colombia está en sus oportunidades de negocios, que se están empezando a mover, y el país se está posicionando como un eje. En esta industria, las preocupaciones giran en torno a saber si se desarrollarán los mercados de exportación, porque es un aspecto en el que muchas compañías están centrando su atención, y no tanto en el mercado interno.

Hay muchas preguntas para las que no se tienen respuestas en este momento, también hay mucha actividad empresarial y si miramos a América Latina en su conjunto, Colombia claramente es el país más atractivo para esta industria.

Mundo PMMI: ¿Pero considera que las instituciones tienen la visión y se encuentran bien estructuradas para gestionar el proceso regulatorio?

Christopher Walsh: Las regulaciones aquí son muy propicias para los negocios, y vemos que las empresas y el gobierno piensan en grande y, como lo dije antes, están posicionando a Colombia como un eje de desarrollo.

Mundo PMMI: ¿A qué atribuye que Colombia se comporte de manera distinta a los demás países?

Christopher Walsh: En realidad no sabría decirlo, pero sucede en muchas partes. En Estados Unidos, por ejemplo, existen ciertos estados que adoptaron el cannabis medicinal muy temprano, o Canadá que legalizó muy temprano la marihuana recreativa a nivel federal, y está también Uruguay. En Europa, un país como Noruega, que también está viendo buenas oportunidades de negocio.

Se necesita que dos personas en un gobierno tengan visión y entiendan que los estigmas acerca del cannabis se están evaporando rápidamente para que se abran oportunidades. Lo que no sé es qué lleva a las personas a ese punto. Sin embargo, resulta impresionante ver cómo de todos los países de la región, Colombia es el que más está reconociendo la importancia de esta industria.

MJBiz Daily organizó el Simposio Latinoamericano del Cannabis en Bogotá.MJBiz Daily organizó el Simposio Latinoamericano del Cannabis en Bogotá.Mundo PMMI: ¿Es esa la razón por la cual MJBiz Daily organizó el Simposio Latinoamericano del Cannabis en Bogotá?

Christopher Walsh: Cuando miramos fuera de Norteamérica para nuestras conferencias, miramos países que estén dando pasos para convertirse en ejes de desarrollo, y cuando empecé a investigar, rápidamente se hizo claro que Colombia era dónde queríamos ir.

Mundo PMMI: ¿Cuál ha sido su percepción de la actividad en Colombia en cuanto a participantes al evento?

Christopher Walsh: Ha sido muy bueno. No queríamos que fuera solo para Colombia sino que tuviera un alcance para toda Latinoamérica, pero que el país tuviera un papel protagónico. Por eso quisimos ayudar con nuestra credibilidad y nuestra reputación a exaltar el potencial de Colombia. Una gran parte de la participación en el Simposio es de Colombia, cerca de 270 personas, pero también cerca de doscientos más de otros países, unos 24 asistentes de Canadá, y participantes de unos once o doce países latinoamericanos.

Logramos el propósito de reunir personas de Brasil, México, Perú, Chile y esperamos regresar y hacer crecer esta participación.  Reunimos a más de 500 participantes y, para tener una perspectiva, el primer evento que hicimos en Denver, Colorado, en 2012, cuando el mercado era realmente joven, convocó a unos 400 asistentes. El de Colombia es el evento más grande que hemos realizado y es un buen indicador de las oportunidades de negocios en el país y en América Latina.

Mundo PMMI: ¿Cuáles considera son los principales desafíos que enfrentan las empresas que quieren incursionar en este mercado del cannabis?

Christopher Walsh: Un reto común que tienen quienes buscan ingresar a este mercado es que subestiman la diferencia que tiene frente a otras industrias. Muchas personas piensan que su experiencia en otros sectores les garantiza el éxito en el del cannabis. Esto lleva a grandes errores; las cosas son muy distintas, las regulaciones son diferentes, la velocidad con la que se mueven las cosas es completamente distinta. Las circunstancias pueden cambiar muy rápidamente, lo cual demanda mucha flexibilidad. Hay que considerar además que a pesar de que existe un marco regulatorio, se tiene también la incertidumbre de hacia dónde se dirige el mercado, de cuál es el verdadero mercado de exportación.

Por otro lado está también el estigma del cannabis. Las personas que ven en este mercado una oportunidad representan una minoría, el empresario promedio no ve las oportunidades, considera que es una cosa paralela, aunque cada día más gente se da cuenta de las posibilidades. Este estigma en realidad resulta beneficioso para muchos que las grandes compañías no estén todavía en este mercado, porque en este momento está abierto para que todos participen. Si las grandes compañías en Colombia, Latinoamérica, Estados Unidos o Canadá estuviesen involucradas sería mucho más difícil ser exitoso.

Mundo PMMI: ¿Quiénes se encuentran ahora participando pueden considerarse entonces visionarios?

Christopher Walsh: Por supuesto, ellos son los que están tomando los riesgos, y es de esperar que no les toque lo peor, y que entiendan que la clave está en que tomen decisiones inteligentes de negocios. Cuando mucho dinero llega en una nueva industria, es fácil tomar malas decisiones, y eso se está viendo en Canadá.

En este país se están invirtiendo grandes capitales en la industria del cannabis recreativo, pues se piensa que este mercado va a ser masivo. Muchas empresas están haciendo inversiones muy grandes, de manera no muy sabia. Consideran que como el mercado se ha legalizado todo va a estar dispuesto, pero el proceso puede tomar hasta diez años, y algunas de estas compañías están experimentando grandes problemas. Hay que ser muy cuidadosos para que esto no suceda aquí; es necesario tener una mirada realista del mercado y de su potencial.

En el caso de Colombia podemos decir que muchas compañías están enfocadas en el mercado de exportación y casi nadie está hablando del mercado interno, que podría ser inmenso si contara con la regulación adecuada. Una de mis preocupaciones cuando miro el mercado es que todo el mundo está haciendo las mismas cosas, mirando en la misma dirección. Me sorprende que en los países no se mire hacia el mercado interno, por razones quizás de que son más restrictivos, o porque se mueven más lentamente.

Puede que haya algunos empresarios que estén mirando hacia el mercado interno, y esto impone ciertos riesgos, y uno de estos se relaciona con el auge, porque se piensa que las compañías pueden ser grandes actores a nivel global, lo que esperaríamos que sucediera.

'El atractivo de Colombia está en sus oportunidades de negocios, que se están empezando a mover, y el país se está posicionando como un eje en la industria del cannabis', Chris Walsh."El atractivo de Colombia está en sus oportunidades de negocios, que se están empezando a mover, y el país se está posicionando como un eje en la industria del cannabis", Chris Walsh.Mundo PMMI: ¿Puede ayudar el nombre de Colombia al marketing de los productos de cannabis en los mercados internacionales y a cambiar la mala imagen que algunos tienen sobre el país?

Christopher Walsh: Creo que sí, y que mucha gente, en especial en Norteamérica y Europa, se está dando cuenta de que las cosas en Colombia han cambiado mucho y esto se debe en parte a que el cannabis es ya legal allí. Esta representa una gran oportunidad para Colombia y está ayudando a revertir los estereotipos. Considero que Colombia, como Canadá, debería adoptar el uso de la marihuana con usos recreativos, y eso completaría el círculo.

Mundo PMMI: ¿Vería posible esta legalización en un futuro cercano?

Christopher Walsh: Es difícil de predecir eso, y cualquier otra cosa en esta industria. Nadie habría dicho hace cinco años que en algunos países de Suramérica se hubiera legalizado el cannabis, pero las cosas se están moviendo con mucha rapidez. En México, se avanza hacia la legalización del consumo recreativo; los cambios dependen mucho de quién visualiza las cosas, pero si podemos decir que todo está cambiando muy rápidamente.

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