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Innovación en empaque para alargar maduración de frutas fue premiada por Real Academia de Ingenieros de Inglaterra

Una investigación en empaque adelantada por académicos resuelve para los exportadores colombianos de frutas tropicales varios problemas en sus envíos a destinos lejanos.

César A. Sierra. Foto - Agencia de Noticias de la Universidad Nacional de Colombia.
El profesor C√©sar Sierra, en la foto, espera pasar a la fabricaci√≥n de altos vol√ļmenes de su envase para alargar maduraci√≥n de frutas, respaldado por inversionistas y empresarios de los sectores de pl√°sticos y empaques.

Con el nuevo desarrollo de envase se logra mantener la frescura de las frutas por un periodo de hasta sesenta d√≠as sin afectar sus propiedades organol√©pticas.

Los largos trayectos que recorren las frutas colombianas en los barcos que las llevan a los mercados de Estados Unidos y Europa generan un proceso de transformaci√≥n en sus propiedades que pone en riesgo su integridad y su vida √ļtil en los puntos de venta.

Los exportadores de Colombia, un pa√≠s productor que ofrece a los mercados del mundo variedades tropicales de primera calidad, normalmente pierden por problemas de sobremaduraci√≥n y deshidrataci√≥n excesiva alrededor del 15% de los vol√ļmenes enviados al exterior.

Controlar estos procesos se ha convertido, por lo tanto, en una prioridad para los agricultores y para el Gobierno colombiano, y es un tema que el Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural respalda con la realización de estudios y diagnósticos. Paralelamente, desde la academia en Colombia se buscan también respuestas a los problemas que afectan a los agricultores, con resultados que muestran avances importantes en el hallazgo de soluciones viables y efectivas.

En los laboratorios de la Facultad de Ciencias del Departamento de Qu√≠mica de la Universidad Nacional de Colombia, en su sede de Bogot√°, un equipo conformado por el profesor C√©sar A. Sierra ‚ÄďPhD en f√≠sicoqu√≠mica org√°nica de la Universidad de Massachussets‚ÄĒ y los estudiantes Alejandro Guti√©rrez y Sugey M. Mart√≠nez emprendi√≥ desde hace siete a√Īos la tarea de investigar a fondo sobre estos procesos, respaldados por la informaci√≥n reservada y la experiencia que le brind√≥ la empresa OCATI en el campo de la exportaci√≥n de frutas.

Fundada en 1988 en Ch√≠a, Colombia, OCATI produce, empaca y comercializa frutas y vegetales frescos, y las exporta a 27 pa√≠ses. Su oferta incluye el espectro completo de frutas ex√≥ticas colombianas como el maracuy√°, la pitaya, la feijoa, la uchuva (o baya de oro) y la gulupa ‚Äďtambi√©n conocida como el maracuy√° morado.

La gulupa es una fruta de origen amazónico, con un sabor exquisito, ligeramente similar al del maracuyá, y con un alto contenido de proteínas, vitaminas y minerales. Las exportaciones de gulupa representan cerca del 20% de las ventas al exterior del sector de frutas exóticas colombianas, especialmente destinadas a los consumidores de Holanda y Alemania.

La gulupa es una fruta de origen amazónico, con un sabor exquisito.Las exportaciones de gulupa representan cerca del 20% de las ventas al exterior del sector de frutas exóticas colombianas, especialmente destinadas a los consumidores de Holanda y Alemania.

Proyecto de largo alcance

El resultado de la investigaci√≥n, desarrollo y las pruebas realizadas consiste en una pel√≠cula polim√©rica que contiene aditivos y caracter√≠sticas fisicoqu√≠micas con la propiedad de retrasar los procesos de maduraci√≥n y deshidrataci√≥n normales en frutas y verduras. ‚ÄúEl aditivo antimaduraci√≥n tiene mucha afinidad qu√≠mica con la mol√©cula del etileno, que es la fitohormona que les se√Īala a las frutas el comienzo de su proceso de maduraci√≥n‚ÄĚ, dice el profesor Sierra, ‚Äúla nueva soluci√≥n de empaque absorbe esa mol√©cula y la retiene, impidiendo que la se√Īal se replique‚ÄĚ. Las bolsas fabricadas con este pol√≠mero retrasan tambi√©n el proceso de deshidrataci√≥n, y, dependiendo del espesor de la pel√≠cula y de algunas caracter√≠sticas especiales del material, reducen la p√©rdida de agua de un 5%, que es el porcentaje normal en una bolsa convencional, a 0,02% con la nueva soluci√≥n de envase. Con esta soluci√≥n, del 15% del volumen de las frutas exportadas que se pierde hoy durante el transporte, podr√≠a pasarse a un 2 o 3% cuando se empaquen en las bolsas fabricadas como parte del proyecto. Con el nuevo material se logra mantener la frescura de las frutas por un periodo de hasta sesenta d√≠as sin afectar las propiedades organol√©pticas como sabor, olor y color, caracter√≠sticos de un fruto fresco.

Foto nuevo envase para alargar la maduración de las frutas. Por la Agencia de Noticias de la Universidad Nacional de Colombia.Con el nuevo desarrollo de envase se logra mantener la frescura de las frutas por un periodo de hasta sesenta días sin afectar sus propiedades organolépticas.

El material de empaque desarrollado por el equipo de la Universidad Nacional de Colombia ampl√≠a el n√ļmero de metodolog√≠as utilizadas para la prevenci√≥n del deterioro de la calidad de las frutas, sin la presencia de un componente dentro de las bolsas ‚ÄĒcomo tradicionalmente se ha hecho‚ÄĒ, integrando el aditivo dentro de la pel√≠cula y haci√©ndolo invisible para el ojo humano.

El empleo y manejo del aditivo, as√≠ como algunas caracter√≠sticas fisicomec√°nicas del empaque, se ajustan de acuerdo con las propiedades y caracter√≠sticas de cada fruta en particular y se utiliza, adem√°s, para el control de enfermedades causadas por la formaci√≥n de hongos durante el transporte. ‚ÄúDebido a las caracter√≠sticas particulares de cada fruta hemos desarrollado empaques diferentes para cada caso‚ÄĚ, explica el profesor Sierra.

Reconocimiento internacional

El impacto que esta innovaci√≥n del equipo investigador puede tener sobre la prolongaci√≥n de la vida de las frutas y de otros productos perecederos fue una de las consideraciones que llevaron a los jurados del ‚ÄúPremio al Liderazgo en Innovaci√≥n‚ÄĚ, organizado por la Real Academia de Ingenieros de Inglaterra, a otorgarle un reconocimiento a esta iniciativa en noviembre pasado. En este evento de dos semanas realizado en Londres, se presentaron proyectos emprendedores de Brasil, M√©xico, Per√ļ y Colombia, donde adem√°s de recibir capacitaci√≥n sobre el proceso de creaci√≥n de un ‚ÄúSpin-off‚ÄĚ por parte de reconocidos emprendedores de toda Europa, los participantes recibieron entrenamiento sobre el proceso de preparar un ‚Äúpitch‚ÄĚ relacionado con su emprendimiento. Y durante los d√≠as finales del curso, todos los participantes realizaron su ‚Äúpitch‚ÄĚ frente a un jurado conformado por posibles inversionistas, quienes evaluaron aspectos como el potencial de negocio, fortalezas y debilidades tecnol√≥gicas, viabilidad t√©cnica, y viabilidad comercial.

De acuerdo con el profesor Sierra, los ingenieros, emprendedores e inversionistas brit√°nicos que participaron del reconocimiento de la Real Academia de Ingenieros de Inglaterra consideran ‚Äúque esta tecnolog√≠a aplicada tiene muy alto potencial para su futura comercializaci√≥n‚ÄĚ.

Alto potencial comercial

Las ventajas econ√≥micas para los exportadores, sumadas a la posibilidad de que los empaques producidos con el nuevo material puedan utilizarse en aplicaciones dom√©sticas y reduzcan los niveles de desperdicio de alimentos, son razones suficientes para prever un positivo avance de la iniciativa en el futuro. ‚ÄúNosotros consideramos este proyecto como una plataforma tecnol√≥gica que puede tener impactos econ√≥micos y sociales importantes, tanto para grandes como para peque√Īos productores y trabajadores, y, adem√°s, puede propiciar la creaci√≥n de nuevas empresas y alentar el desarrollo de nuevas tecnolog√≠as‚ÄĚ, afirma el director del equipo investigador.

De la producci√≥n limitada en las instalaciones de la Universidad Nacional, realizada con equipos dedicados a actividades docentes, el profesor C√©sar Sierra y sus colegas esperan pasar a la fabricaci√≥n de altos vol√ļmenes, respaldados por inversionistas y empresarios de los sectores de pl√°sticos y empaques que ven importantes campos de aplicaci√≥n para los nuevos materiales. En 2017, el Gobierno colombiano aprob√≥ una ley que permite a los docentes universitarios la creaci√≥n de empresas con base tecnol√≥gica desarrolladas por los centros docentes. ‚ÄúLa patente del aditivo ser√° de propiedad de la Universidad, y seremos socios con los inversionistas. Probablemente, la Universidad le licencie la tecnolog√≠a a una empresa y esta le pague dividendos‚ÄĚ, se√Īala el profesor Sierra.

Para el primer trimestre de este a√Īo se espera la producci√≥n de las pruebas piloto por parte de dos empresas, para su uso en despachos mar√≠timos de gulupa y banano, dos frutas producidas en Colombia que tienen mercados amplios y precios muy atractivos en Europa. ‚ÄúHay que creer y apoyar lo que se desarrolla en nuestro pa√≠s, y es necesario seguir haciendo esta triangulaci√≥n entre el Estado, la academia y la industria, porque cuando estas tres fuerzas se unen se generan resultados importantes y de gran impacto para el pa√≠s‚ÄĚ, concluye el director del equipo investigador responsable de este innovador desarrollo.